Dat dieren hun partner kiezen op basis van hun uiterlijk weten we. En dat de ‘looks’ van de partner bepalen hoe hard je voor hem/haar werkt ook.

Maar dat pimpelmeesmannetjes harder gaan werken en meer rupsen voor hun jongen verzamelen als hun vrouwtjes minder aantrekkelijk worden, is nieuw. En verrassend, melden onderzoekers van het Nederlands Instituut voor Ecologie in het tijdschrift Biology Letters. Vrouwtjes bleken eerder namelijk precies tegenovergesteld te reageren.

De pimpelmeesvrouwtjes die de onderzoekers tijdelijk minder aantrekkelijk maakten, hadden mannetjes die ineens met 25 in plaats van 20 rupsen per uur naar de jongen in hun nest terugkeerden. Door de eiwitrijke rupsen kunnen de kleintjes hard groeien en daardoor werden deze jongen ook echt groter.

Eerder had het team juist de mannetjes ingesmeerd en toen bleek dat de vrouwtjes meteen minder moeite gingen doen voor het gezamenlijke nest: zij kwamen met zo’n vijf rupsen per uur minder thuis.

Een sexy pimpelmees heeft veren op zijn kopje die veel uv-licht reflecteren. Hoe meer uv hoe aantrekkelijker. Wat voor ons een leuk blauw petje lijkt omdat wij geen uv-licht kunnen waarnemen, ziet er voor de mezen zelf dus compleet anders uit. Met een soort zonnebrandcrème werkten de ecologen deze reflectie en dus de sexy uitstraling tijdelijk weg. Als ‘proefkonijnen’ werden wilde mezen op de Veluwe gebruikt.

De resultaten van het onderzoek moeten uiteindelijk helpen te begrijpen hoe evolutie en selectie werken, en hoe soorten zich hierdoor aanpassen.